Os segredos chocantes da indústria do açúcar

New York Times

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A indústria açucareira financiou pesquisas com animais na década de 1960 que analisou os efeitos do consumo de açúcar na saúde cardiovascular – e depois enterrou os dados quando as pesquisas mostraram que o açúcar é prejudicial, de acordo com documentos históricos recém-lançados.

Os documentos internos da indústria foram descobertos por pesquisadores da Universidade da Califórnia, em São Francisco, e descritos em um novo relatório na revista PLOS Biology recentemente. Os autores do relatório dizem que se baseiam em evidências de que a indústria do açúcar há muito tempo tentou enganar o público e proteger seus interesses econômicos, reprimindo as pesquisas preocupantes, uma tática usada pela indústria do tabaco.

Os documentos mostram que, em 1968, um grupo comercial chamado Sugar Research Foundation, “Fundação de Pesquisa do Açúcar” hoje conhecido como “Associação do açúcar”, financiou um projeto de pesquisa sobre animais para esclarecer a conexão entre açúcar e saúde cardíaca. Mas quando a pesquisa apontou para um mecanismo pelo qual o açúcar pode promover não apenas a doença cardíaca, mas também o câncer de bexiga, o grupo da indústria encerrou o estudo e nunca publicou os resultados.

A indústria açucareira há muito temo insistiu que o açúcar não tem um papel único na promoção da obesidade, diabetes ou doença cardíaca, embora numerosos estudos de pesquisadores independentes tenham concluído o contrário. Stanton Glantz, professor de medicina da Universidade de São Francisco da Califórnia e um autor do novo relatório, disse que, embora os documentos recém-descobertos tenham 50 anos de idade, eles são importantes porque apontam para uma estratégia de décadas para minimizar os efeitos potenciais para a saúde do consumo de açúcar.

“Isso soma as evidências de que a indústria açucareira tem uma longa história de manipulação da ciência”, disse o Dr. Glantz.

Os documentos descritos no novo relatório fazem parte de um cache de comunicações internas da indústria do açúcar que Cristin E. Kearns, professor assistente da Faculdade de Odontologia da Universidade de São Francisco na California, descobriu nos últimos anos em arquivos de bibliotecas em várias universidades.

No ano passado, um artigo no jornal The New York Times destacou alguns dos documentos anteriores que o Dr. Kearns havia descoberto, o que mostrou que a indústria açucareira lançou uma campanha na década de 1960 para contrariar “atitudes negativas em relação ao açúcar”, em parte, financiando pesquisas do açúcar com resultados menos desfavoráveis. A campanha foi orquestrada por John Hickson, um dos principais executivos da associação açucareira que mais tarde se juntou à indústria do tabaco. Como parte da campanha da indústria açucareira, o Sr. Hickson pagou secretamente dois cientistas influentes de Harvard para publicar um importante artigo de revisão em 1967, que minimizou o vínculo entre o açúcar e a saúde do coração e transferiu a culpa para a gordura saturada.


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O novo relatório recente revelou documentos internos adicionais da indústria de açúcar dessa época. Eles mostraram que o Sr. Hickson estava preocupado no momento sobre estudos emergentes indicando que as calorias do açúcar eram mais prejudiciais para a saúde do coração do que as calorias de carboidratos amiláceos como grãos, feijões e batatas. O Sr. Hickson suspeitava que isso poderia ser, em grande parte, porque os micróbios que residem no intestino, conhecidos coletivamente como a microbiota, metabolizame os amidos de forma diferente.

Em 1968, a organização do açucar começou o que chamou de Projeto 259. O grupo recrutou um pesquisador da Universidade de Birmingham na Inglaterra, W.F.R. Pover, e pagou o equivalente a U$ 187.000 em dólares de hoje para realizar um estudo de laboratório em animais. O objetivo do experimento foi testar se os ratos e cobaias que não possuíam bactérias intestinais respondem de forma diferente ao açúcar e aos amidos do que os animais normais.

Os resultados iniciais, descritos em um relatório interno da indústria de 1969 como “de particular interesse”, demostraram uma preocupação. Os ratos alimentados com sacarose, o principal componente do açúcar de cana, produziram níveis elevados de uma enzima chamada beta-glucuronidase, que outros três estudos publicados na mesma época associaram ao endurecimento das artérias e câncer de bexiga.

“Esta é uma das primeiras demonstrações de uma diferença biológica entre ratos alimentadas com sacarose e amido”, afirmou o relatório interno da indústria.

Os documentos mostram que o Dr. Pover encontrou outra coisa “altamente significativa”. A fase inicial da pesquisa pareceu confirmar que os efeitos adversos do açúcar sobre colesterol e triglicerídeos foram o resultado de sua metabolização e fermentação por bactérias intestinais. O Dr. Pover disse no momento em que ele estava perto da conclusão do Projeto 259, mas precisava de uma extensão para provar “conclusivamente” que os efeitos que ele estava vendo eram mediados pela microbiota.

Mas, apesar de lhe ter concedido uma extensão anterior, a associação de açúcar decidiu retirar o projeto 259 e eliminar o seu financiamento. Dr. Pover ficou chocado. O relatório da indústria sugeriu que o Dr. Pover estava desapontado, observando que ele “expressou a esperança de obter apoio contínuo de outras fontes”.

Ele nunca conseguiu. A pesquisa nunca foi publicada, e não está inteiramente claro por quê. Tanto o Dr. Pover quanto o Sr. Hickson não estão mais vivos.

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Uma porta-voz da Associação do Açúcar disse que o grupo revisou seus arquivos de pesquisa e determinou que o estudo do Dr. Pover terminou porque foi adiado, porque estourou o orçamento gastando mais do que deveria.

“Havia planos para continuar o estudo com o financiamento da Fundação Britânica de nutrição, a British Nutrition Foundation”, afirmou o comunicado, “mas, por razões que não nos são conhecidas, isso não ocorreu”.

Mas Marion Nestle, professora de nutrição e de estudos de saúde pública na Universidade de Nova York, disse que os documentos internos da indústria foram impressionantes porque fornecem mais evidências de que a indústria de alimentos reprimiu pesquisas que não gostavam, uma prática documentada entre empresas de tabaco, empresas farmacêuticas e outras indústrias.

“Sobre o que este artigo diz, a indústria açucareira não estava interessada em responder perguntas abertas sobre se o açúcar poderia ser prejudicial para ratos e a fazer mais estudos para descobrir isso de uma forma ou de outra”, ela disse. “Em vez disso, parou a pesquisa quando os resultados pareciam desfavoráveis”.

Em geral, a pesquisa em ratos e outros animais de laboratório não é considerada tão persuasiva quanto os dados de estudos humanos. Mas na década de 1960, o Dr. Kearns disse que os dados de animais possuíam muito mais peso. Uma lei federal na época proibia os aditivos alimentares que demonstraram induzir câncer em animais e em 1969, por exemplo,  o orgão regulamentador americano Food and Drug Administration (FDA) proibiu o ciclamato, um adoçante artificial muito popular, depois que a pesquisa mostrou que causou câncer de bexiga em ratos.

Na época, a Associação do Açúcar considerou o ciclamato como uma ameaça à sua participação de mercado das vendas do açúcar, e não só exerceu pressão sobre o F.D.A. para removê-lo, mas também financiou algumas pesquisas que o relacionam com problemas de saúde.

O Sr. Hickson deixou a indústria açucareira no início da década de 1970 para trabalhar no Cigar Research Council, uma organização da indústria do tabaco. Em 1972, um memorando interno da indústria do tabaco sobre o Sr. Hickson observou que ele tinha uma reputação de manipular a ciência para atingir seus objetivos. O memorando de tabaco confidencial descreveu o Sr. Hickson como “um político científico supremo que teve sucesso em condenar o adoçante ciclamato, em nome do Conselho de Pesquisa do Açúcar,  “Sugar Research Council”.

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